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崎岖的太空授课历程  

2013-07-01 21:03:38|  分类: 时事热点 |  标签: |举报 |字号 订阅

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崎岖的太空授课历程
黎蜗藤

来源:黎蜗藤_新浪博客

昨日女宇航员王亚平进行了中国历史上的首次太空授课,整个过程大约有几千万青少年观看,太空授课取得了极大的成功。我感到由衷的骄傲和兴奋。太空授课标志着中国的航天事业并不仅仅限于高端的科学家群体,同时也推向了广大对科学有兴趣的青少年。我深信,在地面上几千万收看电视的青少年中,以后必定有因此而激发对科学的强烈兴趣而走上科学与航天事业的,他们在这次活动中的收获之大怎么形容都不过分。

太空授课这种别开生面的授课意念最早出现在美国。1984年,里根总统提出太空教师计划(Teacher in Space Project),意在激发青少年对科学的热情。这个计划一经提出,就引起了公众的极大兴趣。

中国目前的做法是从专业宇航员中选出合适的人选。和中国的做法不同,里根提出的计划中的太空老师是要真正的老师,她们报名之前都不需要受过任何航空或者航天的训练。美国这种做法有四个原因:

第一,在80年代中期,美国的航天事业已经非常成熟,普通人受过一定的短期训练之后就可以达到升空的条件。

第二,在美国看来,老师需要创造性和专业技能,因此太空授课的老师必须先是一个老师,再是一个宇航员(或者称为太空旅行的乘客)。他相信必须要真正的老师才能更好地担任授课的任务。

第三,美国决心找一个平民而不是专业宇航员,因为真正的老师充当太空授课的主讲更加能够说明航天事业和普通人的联系,也因此更能激发起广大普通学生对科学的兴趣。

第四,NASA需要这个项目来展示航天工程的成就和必要性,以向国会争取更多的财政支持。美国的体制决定了航天事业不能被领导拍脑袋就决定了。因此需要更好的成绩以作公关。而送平民上天和太空授课就是最好的成绩。

NASA一共收到了11000多个申请,可谓极其踊跃。经过严格的筛选,而麦奥利菲(Christa McAuliffe)就成为了万里挑一的幸运儿,另一位教师摩根(Barbara Morgan)成为了一个备用老师。

麦奥利菲和摩根接受了长达一年的宇航训练。在这一年中,她们在接受训练之余,也出席了好几个电视节目,讨论了航天活动与太空授课的意义,深受欢迎。她们在太空船上为学生录制了好几段介绍太空船上生活的短片。她们准备好了升空后的上课课程。一切都准备就绪,就等升空后录制和放送。

1986年1月28日,麦奥利菲和另外6个宇航员登上了挑战者号(The Challenger)太空船。这是这艘航天飞机的第十次飞行,编号STS-51-L。由于有太空授课计划,这次的飞行特别令人瞩目。数以千万计的观众在电视机前观看现场直播。本来一切看上去很好,可是不料升空仅仅73秒,挑战者号就在太空解体。一场盛事转眼之间成为航天史上最大的灾难。7名宇航员,包括麦奥利菲无一生还。第一次太空授课的尝试还没有开始就以悲剧告终。

但是由于挑战者号的失败,NASA都对把平民送上太空心存疑虑。尽管挑战者号的失事与此毫无关系(其原因是由于一个密封圈O-ring在低温下的变形,物理学家费曼做过一个著名的电视节目演示过这一点),但是NASA还是害怕万一再出事了就会惹来无法承受的压力。

因此,挑战者号失事之后,尽管摩根继续作为太空授课计划的老师到各地开始科普讲座,她都没有参与到后几次的太空船升空中任务中。她也因此一直无法完成麦奥利菲的遗愿。1990年,太空授课计划被迫取消,摩根于是重新成为了一个全职的职业老师。

90年代中,NASA重新推出了和太空教师计划类似的宇航员教育者计划(Educator Astronaut Project)。这个计划和太空教师计划不同,而和现在中国的形式相似。参加的老师必须受训先成为正式的全职宇航员,并和其他宇航员一起完成宇航员的正式工作,再利用自己的曾经担任教师的特长去推广航天事业。这些宇航员教育者在各地开设讲座,但是却没有一次正式的太空授课。

1998年,摩根辞去了教师的职务,选择到NASA成为专业的宇航员。尽管她有如此经历,她的职务却是普通宇航员,而不是宇航员教育者。在NASA工作期间,她考取了业余无线电广播的执照,因此取得了操作太空船上无线电广播系统的资格。

2007年,在挑战者号悲剧之后21年后,摩根终于开始了其第一次的太空飞行。由于她的身份,传媒对这次升空特别关注。摩根本来只是计划以普通宇航员的身份飞行,但在传媒的密集报道之下,NASA决定把摩根的身份转为宇航员教育者,在完成原先的本职工作的同时,进行第一次太空授课。

2007年8月8日,奋进号顺利升空。在完成了大部分任务之后,升空的第9天和第13天,摩根通过无线电系统分别为美国和加拿大的学生讲课。这就是第一次的太空授课,足足比原先的计划推迟了21年。摩根终于完成了昔日同僚的梦想。

可是和21年前的计划相比,这个迟来的太空授课远远没有达到原先的热切程度。布什政府忙于战争、次贷危机和社会问题,缺乏里根一样的推广科技的进取精神。另一方面,这时美国人对航天已经不再感到陌生,太空授课的吸引力大为下降。由于人气不足,这次讲课受众也并不广。一切都不像是一场精心安排的推广航天活动的科普活动,而是像缅怀过去的挽曲。

中国是继美国之后第二个实现太空授课的国家。从各种指标来看,这次的太空授课的成功都远远超过了第一次。这确实是中国人的骄傲。摩根在今年专门写了一封信给王亚平,作为一个前辈鼓励和赞扬了她在中国的开创性工作。

人类的航天事业是属于整个人类的。希望今天台下的听众,在有朝一日能够接过前辈的棒,为人类的科学进步而做出贡献。


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